PlantVillage:让天下没有难种的菜

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想要知道自己种的黄瓜为什么只开花不结果?可能是因为这些花都是雄花。不知道南瓜上的白色斑点是什么?新应用 PlantVillage 可能会帮到你。PlantVillage 基本上就是一个庞大的问答论坛,世界各地的人可以在上面发布有关农业的问题。只需拍摄问题植物的照片并上传,就能获得植物学家或遇到过相同问题的普通菜农的回答。

作为人类解答的补充,PlantVillage 的联合创始人、宾州大学流行病学家 David Hughes 和 Marcel Salathé 正计划运用机器学习技术来让应用自动识别植物品种。这是一个雄心勃勃的计划,但 Hughes 表示,经过近 2 年时间的发展,PlantVillage 的独立访客已达 50 万,其中 35% 来自发展中国家,这些人迫切需要这些信息来养家糊口。

Hughes 说道:“比如有喀麦隆的农民问油棕的问题,这个人必须走很远去给我们发邮件并上传照片,然后再返回农场弄清楚问题所在。这很不方便。”至少这个喀麦隆农民还能用电脑来问问题并获得解答,而全世界还有 44 亿人没有连接互联网。PlantVillage 对这些未联网的农民影响最大,但除非他们能拥有智能手机,否则也只能欲求信息而不得。不过联网率肯定会上升,尤其是 Facebook 和Google正大力推进在发展中国家提供互联网连接。

与此同时,Hughes 认为 PlantVillage 将在只有少数人拥有智能手机的社区中创造一种新的职业。他表示,有 40% 的 PlantVillage 用户使用手机,但“并不是所有人都有手机,也不是所有人都需要手机。但如果有一个人能很好地理解互联网,能与世界各地的研究人员取得联系,这个人就可以代表其他人来问问题,甚至对这个问题收费。可能产生中间人。”但这种信息市场也可能被用于剥削急需答案的农民。

不过,过去有类似的政府系统起过相同的作用。在爱尔兰大饥荒期间,爱尔兰政府向农村分派农业专家辅导农民。这一理念随后在整个欧洲扩散开来,后来又传到了美国,形成了现在的合作推广系统,即“具有科学知识的人走入农田,分享这些信息。后来合作推广系统又在 20 世纪 60 年代传到了一些发展中国家中去,如印度和墨西哥,引发了绿色革命。但这一系统还没有传到非洲。但如今非洲人民也拥有了很多手机。我们的愿景是引发一场移动绿色革命。”

非营利组织 Digital Green 的创始人 Rikin Gandhi 表示,推广计划正从单向信息流动变得更平等,农民不再只是等待对话,而是能积极分享信息。Digital Green 采取了更接地气的策略,帮助农民创造并分享自己种植技术的视频。不过,他认为不要在传播这些信息的过程中过度依赖技术。

Gandhi 说道:“PlantVillage 和 Digital Green 是支持这一信息传播过程的平台的例子。但我要强调,技术自身及其在这一过程中起到的作用都有局限性。我们发现,积极与农业社区合作的组织及个人打交道对于加速信息交流至关重要。”

从这一方面来说,Hughes 表示,PlantVillage 团队已经联系了一些组织,并一起在卢旺达建立农民合作社。

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机器的崛起

不过,未来将由技术承担 PlantVillage 如今的大部分工作。Hughes 负责技术方面的合伙人 Marcel Salathé 希望能在明年加入测试版的照片识别功能。届时,用户只需将患病植物上传到数据库中,机器学习算法就能知道什么地方出问题了。

Salathé 称:“这相当科幻,不过我并不觉得这有多遥远。我想可能会有很多植物生态学家不同意我的看法,而且也要看是哪种疾病。一些疾病非常难诊断,其他的疾病诊断则要容易得多。”

要让这些算法奏效,他们需要首先给算法提供有关植物疾病的精确知识。糟糕的信息只能导致糟糕的诊断结果,反而会让问题更严重。因此 Hughes 和 Salathé 开展了一项活动,引入美国土地补助系统的专家们来提供这些信息。

Hughes 表示道:“我们想要做的事情之一是,拿着特定作物去问大学和实验室中的研究人员以及农民,‘这是什么疾病?’‘是你认为的那种疾病吗?’,然后基于这些专业回答来开发机器学习算法。”

他们还在寻求农业巨头的帮助。据 Hughes 表示,他们联系了孟山都和先正达等公司,这些公司拥有数千名具有丰富植物疾病知识的科学家。他也希望这些专家能加入到对话中来。“毕竟,我们都必须喂养日益增长的人口,地球上很快就会新增 20 亿人。”

因此,如果他们能获得这些知识以及足够多植物疾病的照片,PlantVillage 就可能将这些信息传播到急需这些信息的地方。

via wired

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